Рождение модернизма и современного искусства можно проследить до промышленной революции (18-19 века), в котором быстрые изменения в производстве, транспортировке и технологии коренным образом повлияли на социальные, экономические и культурные условия жизни в Западной Европе, Северной Америке, и в конечном счете мира.

До начала 19-го века, художники чаще всего по заказу рисовали картины для богатых покровителей, институтов, церкви. Большая часть этих работ изображала религиозные или мифологические сцены, которые рассказывали истории и были предназначены для «инструктирования» зрителя. В 19-м веке многие художники начали писать картины о людях, местах, закладывая идеи, которые заинтересовали их. С публикацией психолога Зигмунда Фрейда «Толкование сновидений» (1899 год) и популяризации идеи подсознания, многие художники начали изучать сны, символику и личную иконографию, как способ вдохновения для картин, отражающих субъективных переживания.

Оспаривая мнение о том, что искусство должно реалистично изобразить мир, некоторые художники экспериментировали с выразительным использованием цвета, нетрадиционных материалов, а также новых методов.